Kutu pemakan lidah ditemukan di mulut ikan oleh seorang siswa di Afrika Selatan

Ini adalah ide yang begitu mengerikan sehingga terdengar dibuat-buat: Parasit yang menggigit lidah inangnya dan kemudian menggantikannya, hidup di dalam mulutnya selama sisa hidupnya.

Namun nyatanya, kutu pemakan lidah itu nyata dan hidup di dalam mulut ikan – salah satunya ditemukan baru-baru ini oleh seorang siswa yang terkejut di Afrika Selatan.

Don Marx, 27, dari Cape Town, sedang memancing di dekat Cape Agulhas ketika dia mengaitkan ikan tukang kayu seberat enam pon dan menemukan penumpang gelap itu di dalam rahangnya.

Marx, yang kebetulan mempelajari biologi kelautan, pernah mendengar tentang kutu tetapi tidak pernah melihatnya di alam liar – jadi ambil gambar untuk mendokumentasikan momen tersebut.

Kutu pemakan lidah di mulut ikan

Don Marx, 27, dari Cape Town, terkejut menemukan kutu pemakan lidah yang hidup di mulut ikan tukang kayu yang ditangkapnya di lepas pantai Afrika Selatan

Tapi setelah dia mengirim foto itu ke Profesor Nico Smit, ahli zoologi di North-West University, dia senang menemukan spesies kutu khusus ini belum pernah difoto sebelumnya.

“ Menjadi ilmuwan kelautan dan telah menangkap ikan sejak usia muda, saya telah melihat banyak parasit yang hidup pada ikan dan hiu, ” katanya.

“ Tapi tidak ada yang benar-benar bisa mempersiapkan saya saat saya membuka mulut tukang kayu dan melihat alien bermata biru dengan kumis menatap ke arah saya.

Spesies khusus kutu pemakan lidah ini hanya menggunakan tukang kayu sebagai inangnya dan telah menghindari para ilmuwan selama bertahun-tahun.

Kutu memasuki inangnya melalui insang, menggigit lidahnya dan menggantikan organ, hidup di mulut ikan selama sisa hidupnya.

Kutu memasuki inangnya melalui insang, menggigit lidahnya dan menggantikan organ, hidup di mulut ikan selama sisa hidupnya.

‘Saat kita membiarkan diri kita melambat dan melihat sekeliling kita, alam mengungkapkan semua keajaibannya kepada kita.’

Kutu pemakan lidah telah dikenal selama beberapa dekade, tetapi hanya dalam beberapa tahun terakhir penelitian ekstensif dimulai tentang siklus hidup dan perilaku mereka.

Diperkirakan bahwa semua spesies kutu pemakan lidah memulai hidup mereka sebagai jantan, melayang di laut dan mencari ikan untuk ditangkap.

Setiap spesies kutu – dengan lebih dari 280 yang teridentifikasi sejauh ini – tampaknya menargetkan hanya satu spesies ikan.

Setelah kutu menemukan ikan inang dari spesies yang tepat, kutu tersebut berenang melalui insang ikan dan membuat dirinya sendiri di rumah.

Jika ikan inang belum memiliki kutu lain di tempatnya, kutu baru akan masuk ke mulut dan menempel di lidah.

Menggunakan cakar depannya, kutu itu memotong pembuluh darah di lidah dan kemudian makan dengan meminum darahnya.

Selama waktu ini, jantan akan berubah menjadi betina – ukuran tubuhnya bertambah beberapa kali lipat dengan kakinya, yang digunakannya untuk menempel pada ikan.

Sementara itu, matanya menyusut karena tidak perlu lagi bernavigasi.

Ketika lidah ikan akhirnya mati dan lepas karena kekurangan darah, kutu akan menempel pada tunggul lidah dan secara efektif menggantikannya.

Tuan Marx menangkap ikan di Tanjung Agulhas (foto) dan sangat senang mengetahui bahwa spesies kutu tertentu ini belum pernah difoto sebelumnya.

Tuan Marx menangkap ikan di Tanjung Agulhas (foto) dan sangat senang mengetahui bahwa spesies kutu tertentu ini belum pernah difoto sebelumnya.

Menurut sebuah makalah penelitian tahun 1983, kutu ‘menggantikan fungsi mekanis lidah’ dengan membantu ikan memegang mangsanya di atap mulutnya saat ia makan.

Ini adalah satu-satunya spesies parasit yang sepenuhnya menggantikan fungsi organ dalam inangnya.

Parasit kemudian akan hidup di mulut ikan selama sisa hidup mereka, memakan darah dan lendir ikan, tetapi sebaliknya tidak menyebabkan kerusakan lain.

Jika kutu yang datang pada ikan inang menemukan bahwa betina sudah ada, kutu tersebut akan tetap sebagai jantan yang lebih kecil dan menempel pada insang ikan sebagai gantinya.

Jantan menjalani seluruh hidupnya di dalam insang, kadang-kadang berkembang biak dengan betina di dalam ikan, menghasilkan anak-anak yang dikeluarkan melalui insang setelah lahir untuk menemukan inangnya sendiri.

Ikan mungkin saja menjadi inang beberapa jantan dan juga betina, dan pada ikan ini biasanya berat badan mereka di bawah – kemungkinan karena beberapa parasit memakan darahnya.

Selama penelitian di laboratorium, kutu terlihat meninggalkan mulut ikan hanya setelah mati, seringkali menempel di bagian luar kepala atau tubuhnya.

Namun, sedikit yang diketahui tentang apa yang terjadi pada kutu yang inangnya mati di alam liar.

Kemungkinan besar, seperti kebanyakan spesies parasit, kematian inang berarti kematian parasit.